There’s still time to nominate local icons for Best of D.C.

We have published our July cover story in both English and Spanish. To read this story in English, click here. La traducción al español fue proporcionada por MCS.

En un día húmedo de junio, el techo del baño de la unidad de Eduardo Reyes está cubierto con cartones que él mismo puso allí. Reyes, que vive en Meridian Heights Apartments en 15th Street NW con su esposa y su hijo de 17 años desde 2008, tapó el agujero después de que su familia viera salir de allí insectos y suciedad. 

El cartón se suponía que era una solución temporal. Reyes dice que dio aviso al administrador de la propiedad a finales de febrero, cuando comenzó el problema. Llamó a la línea de emergencia. Visitó la oficina del administrador de la propiedad. Cinco meses después, el cartón finalmente ya no esta allí.  El administrador de la propiedad hizo reparaciones muy necesarias esta semana después de recibir múltiples preguntas sobre las condiciones de la vivienda. 

Reyes se organizó con los inquilinos de su edificio y otros relacionados con el mismo propietario, una complicada red de sociedades de responsabilidad limitada, que tienen problemas de mantenimiento similares. Notaron una tendencia entre las personas que viven en estos inmuebles que la ciudad ha citado decenas de veces por infracciones al Código de vivienda: Casi todos ellos son hispanohablantes latinos. 

Reyes no quiere desalojar su apartamento. Sería muy costoso trasladarse a otro lugar. Al igual que muchas personas en D.C. y en todo el mundo, Reyes tuvo dificultades para pagar el alquiler durante la pandemia. Muchas personas de su edificio perdieron sus puestos de trabajo en el sector de servicios, y otras contrajeron el COVID-19. Un inquilino murió por la enfermedad. 

“Si me dan una indemnización, entonces me iré”, dice Reyes en español. “De otra manera, no lo haré” 

“Tú no quieres irte, pero yo sí”, le dice su esposa. “Porque esto da miedo”.

Reyes solicitó ayuda para el alquiler a través de STAY DC, una iniciativa del gobierno del Distrito que reparte fondos federales para ayudar a las personas a cubrir hasta 18 meses de alquileres adeudados o por pagar. De los 20 inquilinos del edificio de 62 unidades donde habita Reyes que solicitaron o iniciaron una solicitud de fondos de STAY DC, cinco han sido aprobados a partir del 9 de julio. 

El gobierno del Distrito de Columbia está tratando de hacer llegar rápidamente los fondos federales a los bolsillos de los propietarios cuyos inquilinos deben el alquiler, pero STAY DC tiene sus propios dolores de cabeza: muchos inquilinos necesitaban ayuda porque la solicitud les confundía y requería mucho papeleo, y los que tenían relaciones tensas con los administradores de las propiedades enfrentaron dificultades para trabajar juntos y presentar las solicitudes. El Distrito de Columbia debe gastar $130 millones en ayudas para el alquiler antes del 30 de septiembre o la administración Biden revocará los fondos. 

STAY DC deja a Reyes, a otros inquilinos y a los defensores de la causa en una situación de conflicto. Los inquilinos lo solicitan porque saben que la prohibición temporal de desalojo de D.C. terminará en algún momento. Pero las preocupantes condiciones de su edificio y de otros relacionados con los mismos propietarios se han convertido en un secreto a voces en D.C. debido a las protestas altamente visibles dirigidas al propietario y a los administradores de las propiedades. Los inquilinos y los defensores de la causa se preguntan si los propietarios son responsables de las condiciones de inhabitabilidad y si, al canalizar el dinero a las manos de los propietarios que supervisan las propiedades con problemas, STAY DC en realidad los está recompensando. 

“¿Cómo puede el Concejo garantizar que los propietarios que reciben este dinero tengan alguna obligación de arreglar estos problemas, sobre todo porque este dinero es lo que dicen necesitar?”, se pregunta Beth Mellen, directora del Proyecto de defensa contra desalojos de Legal Aid. “Los propietarios suelen decir: “Bueno, cuando los inquilinos no pagan el alquiler, no puedo hacer las reparaciones”. No tengo el dinero”. Pero están a punto de obtener decenas de miles de dólares en dinero de alquileres… pero el objetivo de ese programa no es mantener a los inquilinos alojados en condiciones inseguras, en condiciones insalubres”. 


Justo fuera del apartamento de Reyes, un hombre que empuja un cochecito por la acera se detiene y mira fijamente una pancarta expuesta en una de las ventanas del edificio de seis pisos. Este dice: “En muy malas condiciones”. 

Crédito: Darrow Montgomery

Estela Rosales Vigil, que ayudó a colgar esa pancarta y otras, explica. “Condiciones terribles”, dice. Levantó la vista, en busca de las palabras que sentía tan íntimamente pero que le costaba decirlas en inglés. Rosales Vigil no podía recordar la palabra en español para “bedbugs” (chinches), así que en su lugar expresó lo que quería decir por medio de expresiones faciales. Puso cara de disgusto. El hombre asintió, ligeramente confundido pero simpatético, y siguió su camino.        

Rosales Vigil, que lleva un cordón al cuello que dice “El Salvador”, se mudó al edificio con alquiler controlado hace aproximadamente cinco años. Ella, su esposo y sus tres hijos viven en un estudio que alquila por $1,300 al mes. Ella se ha encontrado con múltiples problemas a lo largo de los años, incluida una infestación de chinches. La propiedad también tiene problemas de ratas y cucarachas. Cuando un médico del Children’s National vio las marcas de mordeduras en su hijo de un año, Rosales Vigil dice que la pusieron en contacto con un abogado que podría ayudarla a abogar por mejores condiciones.

Estela Rosales Vigil / Crédito: Darrow Montgomery

Ella tuvo los servicios de un abogado durante unos dos años, pero eso no le ha servido de mucho. “Ellos realmente no escucharon al abogado”, dice Rosales Vigil en español. “Todo lo que el abogado les dijo, no les importó”. No fue hasta que Rosales Vigil retuvo el alquiler y protestó por las condiciones durante más de un año que el administrador de la propiedad la trasladó a una unidad vacante en junio y comenzó a reparar su apartamento. No todo el mundo deja su apartamento durante las reparaciones, a pesar de que hay al menos 18 unidades vacantes. Pero Rosales Vigil, que se ha convertido en la líder extraoficial de Meridian Heights, ha sido la voz principal. 

Rosales Vigil y su familia regresaron al estudio a principios de julio. Le preocupa que las reparaciones son insuficientes o están mal hechas. Sus preocupaciones se derivan de su experiencia a lo largo de los años; por ejemplo, dice que el administrador de la propiedad abordó sus problemas de moho con una capa de pintura sobre este.  

Al final del pasillo, la pared de la cocina del apartamento de Blanca se ha ablandado. Blanca, que lleva más de seis años viviendo en la unidad con su hijo adolescente, utiliza su cocina a menudo porque trabaja como vendedora ambulante. Detrás de su nevera hay un agujero por el que puede ver el baño de su vecino. “Puedo ver a mi vecino bañándose”, dice en español. “Eso es una falta de respeto. No hay privacidad”. También dice que su nevera no funciona bien desde hace meses.

Rosa Pérez también está a la espera de reparaciones. Su apartamento tiene un agujero en el techo. Comenzó como una protuberancia, luego el agua comenzó a gotear de ella hace dos meses. Ella pidió ayuda al administrador de la propiedad. Han pasado semanas y el agujero sigue allí. Pérez recibió una carta fechada el 18 de junio de UIP Property Management, la empresa contratada este año para encargarse del mantenimiento, en la que le comunicaban que alguien llegaría en un plazo de tres días para hacer las reparaciones. Nadie se presentó, dice Pérez.  

Por medio de correo electrónico, un portavoz de la UIP dice que Pérez “se negó” a permitir que el personal entrara en el apartamento para hacer reparaciones. El administrador de la propiedad intentó nuevamente hacer las reparaciones el 8 de julio, pero la Sra. Pérez volvió a “negar el acceso”. (Pérez no dejó que hicieran las reparaciones porque quiere mudarse a una nueva unidad mientras las llevan a cabo. La última vez que se hicieron reparaciones, dice ella, se enfermó). El portavoz también dice que la empresa ha hecho reparaciones en “TODAS” las unidades ocupadas, excepto en tres, que la empresa también manifiesta que “les negaron el acceso”. Según el portavoz, UIP ha involucrado ahora al Departamento de Asuntos Reglamentarios y del Consumidor del Distrito de Columbia para obtener acceso a estas unidades. Además de reparar las unidades individuales, UIP Property Management dice que “renovó la fachada exterior de mampostería en su totalidad” para evitar más filtraciones de agua de lluvia y, por medio de un contratista, realizó un tratamiento contra las plagas a principios de 2021.   

La declaración del administrador de la propiedad le suena conocida a Katharine Richardson, miembro de la campaña Stomp Out Slumlords de los Socialistas Democráticos de América, quienes han estado apoyando a los inquilinos de Meridian Heights desde marzo de 2020. (Richardson solía trabajar en el desarrollo de viviendas asequibles, pero ahora es voluntaria a través de SOS) Afirma que UIP suele culpar a los inquilinos, como si ellos prefirieran vivir en condiciones insalubres. Cuando recientemente fue a llamar a las puertas para animar a los inquilinos a asistir a una protesta ciudadana, Richardson dice que los inquilinos volvieron a describir sus problemas con las chinches. Richardson les cree, ya que en una ocasión se contaminó con chinches después de visitar varios apartamentos de Meridian Heights. 

“Hacen lo mínimo, solo para decir que han hecho algo”, dice Richardson acerca del administrador de propiedades, a la vez que reconoce que es más costoso solucionar los problemas subyacentes. “Hacen una pequeña fumigación, pero eso no funciona. No están abordando los problemas más importantes, como los insectos y el moho. Eso es algo que hemos visto muchas veces… llegan y lo limpian. Luego pintan encima. Pero el problema de humedad subyacente no lo abordan, por lo que vuelve a aparecer”.

UIP administra, pero no es propietaria de Meridian Heights. Se convirtió en la empresa administradora de la propiedad a mediados de diciembre de 2020. Anteriormente, NOVO Properties se encargaba de las operaciones diarias y las finanzas. 

Este año y el año pasado, el DCRA ha identificado decenas de infracciones al Código de vivienda en 31 unidades y varios espacios de uso común en Meridian Heights. Por ejemplo, en la unidad de Pérez, el DCRA descubrió que el propietario no había “corregido el yeso agrietado o suelto, los agujeros, la madera deteriorada, los daños causados por el agua ni las condiciones defectuosas de la superficie”; “no proporcionó ni mantuvo las instalaciones mecánicas y eléctricas necesarias”; no instaló ni mantuvo alarmas de humo individuales o múltiples en la zona de dormitorios, durante una inspección realizada en Marzo de 2021. Como resultado de estas y otras infracciones, el propietario, una sociedad de responsabilidad limitada cuyo nombre es la dirección misma, ha sido multado con decenas de miles de dólares. Al examinar la lista de infracciones, queda claro que muchas habitaciones del edificio, desde baños hasta cocinas, están en mal estado, son insalubres o no son estructuralmente firmes. La plomería de algunas unidades también estaba señalada. Al 13 de julio, las infracciones siguen apareciendo en el sitio web del DCRA, lo que significa que las infracciones en materia de vivienda no se han resuelto por completo. El Auditor del Distrito de Columbia dijo en un informe de 2018 que el DCRA necesitaba mejorar sus acciones correctivas ante las infracciones al Código de vivienda. 

UIP dice que ha invertido cientos de miles de dólares para abatir violaciones.  NOVO Properties no respondió a multiples solicitudes de comentarios. 

Para los inquilinos, las dos empresas de administración inmobiliaria son igual de deficientes a la hora de hacer reparaciones oportunas y de calidad. Ellos a veces confunden las empresas. Los inquilinos también consideran que NOVO los discrimina porque hablan principalmente español. 

Un día, alrededor del Día de Acción de Gracias del año pasado, el baño de Pérez se inundó. Llamó repetidamente a la línea de emergencia, solicitando asistencia inmediata. Nadie llegó. Mientras tanto, llenó cubetas con agua. Pero cuando Richardson llamó y envió un correo electrónico a NOVO en nombre de Pérez, dice que el administrador de la propiedad sí acudió. A diferencia de Pérez, ella solicitó ayuda en inglés.   

“Lo vemos muy seguido”, dice Victoria Gonçalves con respecto a los inquilinos latinos de habla hispana que afirman que los propietarios los discriminan. Gonçalves es una organizadora sénior del Centro Latino de Desarrollo Económico, un grupo de defensa de los inquilinos. “Es habitual que las empresas administradoras se aprovechen del hecho de no poder comunicarse con la gente como excusa para no hacer nada y para decir que se trata de inquilinos problemáticos”, afirma Gonçalves. “Es claramente una discriminación”. 

Reyes solía trabajar en mantenimiento para NOVO. “Lo que ocurría es que se hacían más reparaciones para los blancos que para los hispanos”, afirmó. “Porque tenían preferencia por ellos”. Recuerda una ocasión en la que un inquilino blanco tuvo un problema con una pared. NOVO envió a un inspector a echar un vistazo y detectó moho. En lugar de pintar por encima, como los inquilinos latinos relatan que ocurrió en sus unidades, Reyes dice que NOVO derribó la pared y colocó nuevos paneles de yeso. 

Según varios inquilinos, el administrador de la propiedad de NOVO no hablaba nada de español, a pesar de que la mayoría de los inquilinos hablan principalmente este idioma. El administrador de la propiedad de UIP habla español, pero no toda la información que proporciona UIP se traduce. En la foto de un formulario en el que se solicita a un inquilino que apruebe las reparaciones realizadas se observa que está todo en inglés. 

Las demoras de UIP en realizar las reparaciones hacen que los inquilinos sospechen que se les está discriminando nuevamente. También consideran que UIP retrasa las reparaciones para que la gente se vaya. Un portavoz de UIP afirmó por correo electrónico que la administración de la propiedad no discrimina a ningún inquilino. 

Gonçalves dice que saben que UIP es “hostil” con los inquilinos latinos. Su organización ha apoyado a residentes de múltiples propiedades administradas por UIP. Aunque UIP no es propietaria de Meridian Heights, Gonçalves cree que la empresa suele comprar edificios con alquileres controlados para obligar a los inquilinos de toda la vida a marcharse, y luego subir el alquiler o convertir las unidades en condominios. Esta práctica se conoce como desalojo por negligencia. Dicen que NOVO es “ligeramente mejor” que UIP, pero ambos tratan peor a las viviendas con alquiler controlado que a las de lujo o a las que tienen alquileres con precios de mercado. En una escala de deficiente a bueno, saben que ambas empresas se encuentran en algún punto a mitad de la escala en términos de administración. “Pero un punto a mitad de la escala sigue siendo deficiente”, afirman.  


Una imagen de Meridian Heights aparece a veces en los reportajes nacionales sobre las huelgas de alquileres, una táctica de protesta de hace décadas en la que los inquilinos retienen el alquiler para obligar a los propietarios a llevar a cabo las reparaciones o, más recientemente, porque no pueden pagar debido a la pandemia. En Meridian Heights, los inquilinos hicieron huelga por ambos motivos. 

Los inquilinos han logrado algunas victorias desde que comenzaron a organizarse y lanzaron una huelga de alquileres en la primavera de 2020. Los inquilinos que se negaron a pagar el alquiler porque perdieron sus empleos y sus salarios durante la pandemia acaban de empezar a recibir ayudas del gobierno. A pesar de que los funcionarios públicos los animaron a gestionar planes de pago con el propietario, los inquilinos se negaron a pagar el alquiler y destinaron el dinero que tenían a otras necesidades, como la alimentación. Podrían haber pedido dinero prestado a un banco o a sus amigos, como han hecho los inquilinos de otros edificios, pero la seguridad de una huelga colectiva de alquileres les ha empoderado a no hacerlo. 

Quizás el mayor éxito de los inquilinos de Meridian Heights fue encontrar la fuerza mutua en los momentos difíciles. Su colaboración inspiró a otro edificio con la misma administración y propietario para organizarse porque enfrentan problemas similares: Apartamentos Buena Vista, situados en 3308-3312 Sherman Ave. NW. 

Un sábado de junio, un grupo de 11 inquilinos se reunió para discutir la creación de una asociación para poder ejercer sus derechos en virtud de la ley TOPA ahora que el propietario está vendiendo la propiedad. La ley TOPA (Tenant Opportunity to Purchase Act) otorga a los inquilinos el derecho prioritario de compra. Pueden decir al propietario que están interesados en el inmueble porque tienen la intención de comprarlo colectivamente o de seleccionar a un nuevo propietario sin fines de lucro para que siga siendo asequible. Los inquilinos se inclinan por la primera opción porque quieren tener voz y voto en la elección del administrador de la propiedad, dada su previa experiencia con UIP y NOVO.  

Los inquilinos discutieron la logística para formar una asociación, como quiénes serían los miembros de la junta y cuántos miembros deben estar presentes para tomar decisiones. Varios inquilinos expresaron su preocupación por lo complicado que es el proceso. “Trabajo día y noche”, dijo una persona en español. Los inquilinos acordaron trabajar en torno a los horarios de cada uno porque la causa era muy importante.   

“No podemos seguir viviendo así”, dijo Eleonor Rivas a sus vecinos en el espacio exterior donde se guardan las bicicletas y los cubos de basura. Su apartamento tiene vista a esta zona, por lo que recuerda vívidamente haber visto la basura amontonada durante las fiestas de fin de año. Esto fue más o menos en la época en que la administración estaba cambiando de NOVO a UIP, y parecía que nadie recogía la basura. 

Trece unidades en Buena Vista han sido citadas varias veces por el DCRA por infracciones al Código de vivienda este año. En una unidad, el propietario no mantuvo el baño en condiciones higiénicas y seguras. En otra unidad, el propietario no proporcionó un “sistema de ventilación adecuado para eliminar humos, gases, polvos o nieblas nocivos, tóxicos o irritantes” en la cocina.

Crédito: Darrow Montgomery

Rivas lleva 11 años viviendo en Buena Vista. Ella vive en una unidad de un dormitorio con su esposo y sus dos hijos. “Siempre ha habido problemas, siempre ha habido problemas con las reparaciones”, dice en español. “Este edificio es viejo, todo se está deteriorando”. El techo de su cocina se ha derrumbado dos veces, y tiene un gato llamado Tsunami para combatir la plaga de roedores. 

Victoria Miranda puede dar fe de las condiciones. La pared de su baño está hueca y la pintura se está agrietando. El piso se levanta y está desnivelado, está convencida de que su bañera se está hundiendo. Miranda también tiene dificultades para cocinar en su cocina. No hay ventilación, dice, por lo que las paredes suelen quedar cubiertas de grasa y humo. Hace poco, UIP vino a pintar, pero ella no les dejó entrar porque consideró que eso no iba a solucionar todos sus problemas.  

Victoria Miranda / Crédito: Darrow Montgomery

Un portavoz de UIP dice que la empresa administradora de la propiedad ha completado las reparaciones en 30 de las 34 unidades de Buena Vista. “En Meridian y Sherman, UIPPM ha gastado más de $500,000 en reparaciones y mejoras desde que se hizo cargo de la administración en diciembre de 2020”, aseguran ellos. El portavoz manifiesta además que la empresa “se centra singularmente en resolver todos los problemas de estos edificios” y en “ayudar a la gente a solicitar la ayuda de Stay DC”.

“Me gusta la zona”, dice Miranda en español, explicando por qué no quiere abandonar Buena Vista. Su apartamento está a 10 minutos a pie del metro y de una vibrante plaza en la que hay grandes tiendas como Target, Best Buy y Giant. Las escuelas públicas son fácilmente accesibles. Estas características son útiles porque Miranda y su esposo tienen tres hijos. Su apartamento también está a 10 minutos a pie de la escuela pública Carlos Rosario International Public Charter School, donde está estudiando para obtener el GED y aprendiendo inglés para poder ser enfermera. “Me parece injusto lo que nos cobran por cómo mantienen las instalaciones en el apartamento”, dice. 

El inmueble en 3435 Holmead Place NW, otro edificio de renta controlada, tiene al mismo administrador y problemas similares. Los inquilinos de este lugar también solicitaron ayuda al programa STAY DC. Algunos inquilinos de Holmead Place iniciaron una huelga de alquileres en diciembre de 2019 debido a las condiciones de las viviendas. Diecinueve meses después, algunos inquilinos siguen en huelga.

La pandemia complicó la organización de Holmead Place. En el edificio viven muchos inmigrantes centroamericanos que trabajan en restaurantes, hoteles o en servicios de transporte a domicilio. Cuando la pandemia obligó a los negocios a cerrar, los residentes perdieron sus salarios y tuvieron dificultades para costearse una vivienda. La huelga por las reparaciones se convirtió en una huelga por la cancelación de los alquileres a medida que más inquilinos se unieron al movimiento. Más de dos decenas de inquilinos solicitaron a UIP la cancelación de los alquileres, incluido el recargo por aire acondicionado durante el verano, dice Juan Reyes, un estudiante de Georgetown que apoya a los inquilinos de Holmead Place a través de una iniciativa de su universidad y SOS. Aunque la cancelación del alquiler se convirtió en la petición inmediata de los inquilinos, estos siguen exigiendo reparaciones de calidad.   

La Ley de Alquiler de Viviendas del Distrito de Columbia parece proteger a los inquilinos que retienen el alquiler cuando el propietario se niega a cumplir las disposiciones del Código de vivienda. Sin embargo, un propietario puede aún presentar una demanda de desalojo ante el Tribunal Superior del Distrito de Columbia por impago del alquiler. Los inquilinos podrían intentar utilizar el proceso de desalojo para negociar una mejora de las condiciones, y luego hacer que el propietario retire la demanda una vez que las partes lleguen a un acuerdo. 

Los inquilinos de Holmead Place han recurrido al proceso de desalojo para lograr que se hagan las reparaciones. Ellos tienen representación legal, lo cual es de gran ayuda. Según Reyes, dos de los nueve inquilinos que se arriesgaron a ser desalojados consiguieron que se les perdonara el alquiler durante algo más de un año y UIP también prometió hacer las reparaciones. La mayoría de los inquilinos siguen negociando con UIP. “Las reparaciones son, sin duda, lo más lento que está ocurriendo, y es lo que parece que la empresa no quiere hacer”, dice al respecto. 

Reyna Martínez está entre los siete que aún no han llegado a un acuerdo. La huelga colectiva de alquileres hizo que UIP hiciera algunas reparaciones en las últimas semanas, pero son insuficientes dado el desgaste del piso, dice Martínez, que ha vivido allí con sus dos hijos y su madre de 94 años los últimos 14 años. 

“Según mi experiencia, las huelgas de alquiler son la forma más eficaz de conseguir reparaciones, sobre todo si se tienen en cuenta las otras alternativas”, dice Reyes. Un inquilino podría demandar al propietario por infracciones al Código de vivienda, pero Reyes argumenta que ese enfoque “individualiza este proceso y hace que uno sienta que es solo un caso contra la empresa”. Y añade: “Los inquilinos se dan cuenta de que tienen mucho más poder cuando trabajan juntos”.  


Como administrador de la propiedad, UIP es el propietario de hecho para los inquilinos de Meridian Heights, Buena Vista y Holmead Place. Es habitual que los inquilinos confundan a los administradores de la propiedad con los propietarios porque es con ellos con quienes se comunican. UIP no solo administra propiedades de alquiler, también es propietaria de inmuebles y los desarrolla. Con sede en D.C., UIP tiene una gran influencia: administra unas 3,000 unidades en toda la ciudad y su director, Peter Bonnell, es presidente de la Junta Directiva de la Asociación de Edificios de Apartamentos y Oficinas del Área Metropolitana de Washington. 

Los verdaderos dueños de las tres propiedades son enigmáticos. Los inquilinos y los defensores han tenido dificultades para responsabilizar al propietario porque los verdaderos dueños de las propiedades permanecen ocultos en medio de un complicado papeleo. Según los registros del DCRA y de la Oficina de Impuestos y Rentas del Distrito de Columbia, las escrituras de Meridian Heights Apartments indican que esta propiedad pertenece a 2801 Fifteenth Street NW, LLC, cuya dirección comercial está en Carolina del Sur. Patrick Marr figura como uno de cuatro propietarios. Marr parece ser muy conocido en el sector inmobiliario comercial. (Richardson dice que ella y los inquilinos de Meridian Heights se han reunido con Marr una vez; él se presentó como representante del propietario). 

Los apartamentos Buena Vista son propiedad de un fideicomiso, que al parecer también es administrado por Marr. En octubre de 2013, trabajaba para la empresa de asesoramiento inmobiliario Newmark Grubb Knight, y no se le pudo contactar directamente para que hiciera comentarios. En 2015, la escritura de la propiedad fue transferida de una LLC llamada “UIP 3308-12 Sherman Ave”, cuyo beneficiario final es también Marr, a un fideicomiso llamado “Peter Ryan”. Ryan, socio de la empresa de contabilidad Ryan & Wetmore, aparece en la escritura y dice que no es el fideicomisario de la propiedad. Un tal “Peter Ryan” también figura como propietario efectivo de Meridian Heights. 

Un portavoz de UIP confirma que ellos no son propietarios de Meridian Heights ni de Buena Vista. A diferencia de esas propiedades, Holmead Place Apartments es efectivamente propiedad de UIP a través de una sociedad limitada administrada por UIP. Bonnell y Steve Schwat son los propietarios efectivos de la sociedad limitada. Los inquilinos de Holmead dicen que el propietario está vendiendo la propiedad. 

Excelsa Properties, el brazo de inversión inmobiliaria de Excelsa Holding, con sede en el Líbano, lista las tres propiedades como “proyectos” en su sitio web. Según su página web, la empresa se centra en “inversiones que producen ingresos”, y las viviendas multifamiliares constituyen la mayor parte de su cartera, las cuales generan un flujo constante de ingresos por alquiler. “La empresa se ha beneficiado de la tendencia a la baja de la tenencia de vivienda en EE. UU. y de la creciente preferencia por la vivienda urbana multifamiliar”, dice la página web. Excelsa Properties adquirió Meridian Heights Apartments en 2009 por $4.6 millones. No está claro cuál es la participación actual de la empresa en Meridian Heights o en las otras dos propiedades. La empresa no respondió a las reiteradas peticiones de comentarios sobre las condiciones de las viviendas en sus propiedades de inversión.

Múltiples expertos inmobiliarios afirman que no hay nada intrínsecamente nefasto en que un propietario sea una LLC, una LP o un fideicomiso. Los propietarios suelen establecer esas entidades empresariales para efectos fiscales y de responsabilidad. El Concejo del Distrito de Columbia ha intentado establecer la transparencia dado que muchas propiedades de alquiler son propiedad de empresas. Sin embargo, es casi imposible saber quién tiene intereses en las propiedades, a menos que las empresas revelen sus posesiones.

“Lo más probable es que sea complicado por diseño”, dice Eva Rosen, profesora adjunta de la Universidad de Georgetown que estudia la inestabilidad de las políticas de vivienda y de desalojo en el Distrito de Columbia “Beneficia al propietario, ya sea económicamente por los beneficios fiscales que está obteniendo o si le beneficia aún más de forma material, en el sentido de que está como alejado interpersonalmente de todo este tipo de problemas”. 

“Hace que sea realmente complicado exigir responsabilidades a la gente, porque hay que seguir este extraño rastro de documentación para averiguar quién está detrás de todo”, añade. 

Richardson, que conoció a los inquilinos de Meridian Heights después de que Blanca llamara a la línea de emergencia SOS, culpa al propietario de las terribles condiciones, sea quien sea. “UIP y NOVO han tratado a la gente con una falta de respeto y ha habido una clara discriminación en los edificios”, continúa diciendo. “El problema subyacente es el propietario, que no ha invertido en ninguno de estos edificios: Holmead, Sherman, Meridian. Hay demasiado mantenimiento diferido. Está claro que solo sacan dinero del edificio y no reinvierten nada”. 

Los defensores de los inquilinos consideran que los problemas de los tres inmuebles ponen de manifiesto las deficiencias de la política. Reyes considera que la actual Ley de control de alquileres incentiva a los grandes propietarios a mantener las unidades en mal estado para que los inquilinos de toda la vida se vean obligados a abandonarlas, lo que allana el camino para que las empresas aumenten significativamente los alquileres y fijen precios más cercanos a los vigentes en el mercado. La ley permite a los propietarios aumentar el alquiler de las viviendas vacantes entre un 10 y un 20 por ciento, en función del tiempo que hayan estado ocupadas. Los aumentos en las unidades ocupadas están limitados al 2 % más la tasa de inflación vigente. 

Reyes dice que se nota que es una práctica habitual en Holmead Place dado el “rango increíble de precios de los alquileres”. Uno de los inquilinos que ha vivido en la propiedad durante casi 30 años paga alrededor de $800 de alquiler, mientras que otro inquilino que ha vivido en la propiedad durante los últimos 10 años paga casi $2,000 dólares por un apartamento de un dormitorio, comparable. 

Los defensores de los inquilinos consideran que los acuerdos voluntarios son otro vacío de la ley de control de alquileres que erosiona la vivienda asequible, ya que los propietarios establecen nuevos alquileres para realizar mejoras de capital siempre que el 70 % de los inquilinos esté de acuerdo. Se sabe que UIP utiliza estos acuerdos. Pero un portavoz de la empresa dice ellos no han recurrido a acuerdos voluntarios en Meridian, Buena Vista ni Holmead Place, los cuales les permitirían aumentos de alquiler aún mayores.  “Es mucho más ventajoso mantener a los residentes en sus viviendas que incurrir en costos de rotación e intentar volver a alquilar los apartamentos”, añade el portavoz.



Los líderes de los inquilinos de Meridian Heights y Buena Vista se conocieron por casualidad en la iglesia el año pasado. Los inquilinos de Meridian Heights compartieron sus estrategias para conseguir que el propietario les rescindiese el alquiler e hiciera las reparaciones. Eso inspiró a los inquilinos de Buena Vista. 

Desde entonces, la protesta se ha convertido en algo natural. Hace un año este mes, Rosales Vigil compartió sus luchas con una multitud en la Plaza Cívica de Columbia Heights. Llevaba una pancarta con imágenes de las condiciones a las que se enfrentan ella y sus vecinos. Decenas de inquilinos de inmuebles de todo el Distrito asistieron a esa concentración, en la que todos hablaron de la necesidad de cancelar los alquileres. 

Este mes, Rosales Vigil sugirió a los inquilinos que instalaran tiendas de campaña en el centro de la ciudad, cerca de la Casa Blanca y del edificio Wilson, donde los legisladores locales y nacionales determinarán el destino de las prohibiciones de desalojo. Ella quería que los legisladores vieran cómo quedaría la ciudad si levantan las prohibiciones antes de que la gente tenga la oportunidad de recibir la ayuda para el alquiler. Rosales Vigil solicitó el STAY DC y acaba de ser aprobado esta semana. (Los funcionarios del gobierno del Distrito de Columbia dicen que el proceso de aprobación está demorando una media de 45 días, lo cual es más tardado que otros programas de ayuda para el alquiler).

Inquilinos que representan a inmuebles de toda la ciudad asistieron a la acción el pasado 3 de julio. Marcharon desde la Plaza de la Libertad hasta la Casa Blanca, comieron pupusas donadas por vendedores ambulantes convertidos en organizadores, montaron tiendas de campaña y durmieron toda la noche al aire libre. La protesta nocturna fue una novedad para SOS. 

Eduardo Reyes, de Meridian Heights, y su esposa asistieron, aunque él había estado de guardia en su trabajo de mantenimiento y ella acababa de trabajar un turno de noche. Su vecina, Rosa Pérez, junto con Eleonor Rivas y Victoria Miranda, de Buena Vista, también se presentaron. Miranda, que se inspira en su madre, una compañera organizadora que ayudó a personas sin hogar en su país natal, Honduras, llegó a medianoche. Sus hijos y su esposo la acompañaron.  

“Vamos a ver si ganamos o no”, dice Pérez en español. “Esperamos que sí… con la ayuda de Dios”.